一年多前,谷歌项目笨蛋了在肯尼亚,35个内置太阳能电子设备的巨型气球向该国中部和西部地区发送4G信号。这个项目雄心勃勃;每个气球,当完全展开时,有一个网球场那么大,计划让它们在平流层(离地球20公里)盘旋,形成一个网状网络,为偏远地区的人们提供互联网服务。

不过,该项目在首次亮相仅6个月后就开始了是停止.Loon当时的首席执行官阿拉斯泰尔·韦斯特加斯写了“我们谈了很多关于连接下一个但现实是,Loon一直在努力解决网络连接中最棘手的问题去年我们还没有找到一种方法来降低成本,以建立长期、可持续的业务。”

韦斯特加斯接着赞扬了从这个项目中学到的很多东西。现在,他们中的一些人正在进行一项新的倡议,叫做塔拉项目如果没有潜鸟取得的进展,这是不可能实现的。

为了在Loon气球之间发送数据,工程师们使用了光学通信,或者用Taara公司的工程总监巴里斯·厄克曼(Baris Erkmen)的话说就是X博客无线光通信(WOC)。从一个地点发出的激光将一束看不见的光传送到另一个地点的数据接收器。当两个站点成功连接时(“就像一次握手,”Erkmen说),通过光束传输的数据就形成了一个高带宽的互联网连接。

这是一个复杂的握手。为了让我们了解激光所需的精度以及达到这种精度的难度,厄克曼写道:“想象一下,用一束筷子宽的光束精确地击中10公里外的一个5厘米的目标;这就是信号强度和可靠性所需要的精确程度。”

他补充道,他的团队花了数年时间改进了该技术的大气感应、镜子控制和运动检测能力;Taara的终端现在可以根据环境的变化自动调整,以保持精确的连接。

Taara项目旨在弥合刚果共和国布拉柴维尔和刚果民主共和国金沙萨之间的互联互通鸿沟。这两个城市相距只有4.8公里(2.9英里),但它们之间是刚果河-是世界上最深的河流(部分地区220米/720英尺)!如果你问我,我会说这很可怕)百强榜是唯一两次穿越赤道的。这导致了一些复杂的物流,因此,金沙萨(位于河流南岸)的互联网连接非常昂贵。

当地的互联网供应商正在河流周围铺设400公里的光纤连接,但在一个教科书上的例子跨越技术在美国,Taara项目使用WOC将高速连接传送到河对岸。

该连接在20天内提供了近700tb的数据,可靠性为99.9%。这个量的数据是等效观看27万次高清世界杯。”不是太寒酸。

正如Erkmen在博客文章中详细介绍的那样,WOC对雾、鸟甚至猴子等干扰也无法免疫。但他的团队已经开发出网络规划工具,根据天气等因素评估该技术在不同领域的可行性,并将重点放在最有可能发挥作用的地方;在任何情况下,偶尔提供零星服务总比根本不提供服务好。

根据平价互联网联盟在美国,几乎有一半的世界人口仍然无法接入互联网,而且有很大一部分人的上网质量很低,这使得在线学习、视频流和远程医疗等功能无法访问。一个2019年的报告该组织发现,只有28%的非洲人可以通过电脑上网,而34%的人可以通过手机上网。

尽管将互联网扩展到全世界人口会带来一些弊端(比如更多的错误信息或仇恨言论渠道,无法真正“拔掉”任何地方等等),但更广泛的共识是互联网将成为一个巨大的威胁赋权和解放的力量,使人们能够即时访问信息,并创造无数否则不可能存在的商业和学习机会。

因此,Taara项目似乎有望为世界上目前缺乏廉价高速互联网的地区带来好坏参半(但完全是积极的)的好处。

图片来源:美国国家航空航天局