在寻找地球外生命的过程中,科学家们长期以来一直关注与这里类似的环境。这是有意义的。地球是我们知道存在生命的唯一地方。

但是最近几年,这种情况可能发生的地方——特别是液态水海洋的存在——已经扩大。科学家们现在相信,在卫星、矮行星甚至大型小行星的内部都有可能存在生命的海洋。

太空机构计划参观其中一些室内的海洋世界在不远的将来。但当然,我们还不能访问或研究这种围绕其他恒星的微小行星。因此,科学家们专注于寻找地球大小的系外行星上的生命。

类地行星在宜居带确实存在,在那里表面可能有液态水甚至相对丰富但考虑到现有的观测工具,它们可能不是唯一的,甚至不是最好的寻找生命的地方。

剑桥大学的一个团队最近发表的一篇论文发表在《天体物理学杂志》上发现了一类新的外星行星,尽管条件相对极端,但仍有可能存在生命。

这些行星被归类为海洋行星(氢和海洋的混搭),比地球大,比海王星小。这类系外行星通常分为像地球这样的岩质行星(被称为超级地球)和像海王星这样的冰质巨行星(被称为迷你海王星)。海斯世界位于两者之间。

它们有以氢为主的广阔大气层和广阔的、覆盖整个星球的海洋。它们可能比地球大2.6倍,温度高达395华氏度(202摄氏度)。尽管有极高的压力和酷热的温度,该团队将这些条件定义为“宜居”,因为我们知道它们适合我们在地球的极端海洋环境中看到的微生物生命。

此前,同一研究小组最近的另一项研究观察了一个特定的迷你海王星(K2-18b),发现在某些情况下,这种行星可能存在生命。这使他们建立了行星和恒星属性的模型,理论上,这将允许生命存在的可能性,并研究我们能够探测到生命的可能性。

该团队表示,在我们的搜索中,Hycean行星可能会大大增加有价值的系外行星的数量。这在一定程度上是因为海恩星球的宜居带比类地行星的宜居带宽。此外,潮汐锁定的Hycean行星靠近它们的恒星(其中一面从不面对太阳)的暗面可能存在适合生命的条件,以及更遥远、相对寒冷、接收较少阳光的行星。

它们也可能很常见。在发现的数千颗系外行星中,“绝大多数”属于地球和海王星之间的行星类别。事实上,该小组在35到150光年的范围内发现了一组11颗围绕着地球附近的红矮星运行的可能的Hycean行星。

除了扩大潜在候选者的范围外,研究小组认为,在现代工具的帮助下,在Hycean行星上寻找生命的化学迹象可能会更容易。

哈勃的继任者詹姆斯·韦伯太空望远镜(JWST)就是这样一个工具收拾好准备运往发射场这个星期。JWST计划在今年晚些时候启动。

除了深入观察早期宇宙,该望远镜还将扫描有希望的系外行星的大气层。为了探测生物的副产物(或生物特征),科学家们将分析穿过它们大气层的星光光谱。

对于类地行星来说,大气层与表面的距离相当近,这可能相对困难,需要从候选恒星的多个轨道和凌日轨道上收集数据。另一方面,海洋行星更大,大气层延伸到更高的表面,允许更多的阳光穿过它们。这可能使它们更有效,更有效的早期观察目标。

研究小组提出了hycean特有的生物特征,以密切关注一氧化二氮、二硫化碳、二甲基硫化物、羰基硫化物和氯甲烷的踪迹。

“在与地球如此不同的行星上可以存在适宜居住的条件,这是令人兴奋的,”剑桥科学家和合著者Anjali Piette说在一份声明中

通过扫描范围更广的潜在宜居行星,我们可能会更早发现生命的证据。的确,尽管类地行星很可能会产生第一次突破,但看起来,即使是真正的外星世界,也能与它们一较高下。

该研究的主要作者Nikku Madhusudhan说:“一次生物特征探测将改变我们对宇宙生命的理解。”“我们需要对我们期望在哪里发现生命以及生命可能采取的形式持开放态度,因为大自然继续以难以想象的方式给我们带来惊喜。”

图片来源:艺术家对Hycean星球的印象。阿曼达·史密斯/剑桥大学

杰森是Singularity Hub的执行编辑。188金宝搏app1.1.94在转向科学和技术之前,他做了一些关于金融和经济的研究,并写了一些文章。他对几乎所有的事情都很好奇,遗憾的是他只知道其中的一小部分。