随着疫情终于开始平息,我们中的许多人都非常渴望回到“过去的生活方式”,也就是说,能够与他人互动,花时间在公共场所,从生活中获得一定程度的快乐。但我们的一些习惯可能是永久地改变了比如通过Zoom开会,在家工作,网上购物。有一家连锁食品杂货连锁店在最后一个项目上押下了重金——没有任何投资回报的保证。

克罗格在美国35个州拥有2700多家门店,年销售额超过1211亿美元,是美国最大的传统杂货连锁店,也是世界上最大的零售商之一。但即使在大流行之前,克罗格已经落后于竞争对手,其中一些竞争对手之前就已经有了强大的网上购物程序Covid打击。这家零售商现在似乎正在通过建立大型自动化仓库来弥补失去的时间(或者更确切地说,失去的市场份额),在这些仓库里,机器人可以编辑客户的在线杂货订单。

第一个仓库建设完成;该中心位于辛辛那提公司总部外,占地37.5万平方英尺本周开了奥兰多以外的地方很快也会推出类似的影片,每部片酬约为5000万美元。虽然它们将依赖机器人和自动化,但这些仓库的运作方式将与亚马逊(Amazon)等公司的略有不同。但是,有什么理由不喜欢一个看起来像洗碗机(而且不会洗碗)的机器人呢?

以下是它们的工作原理。大约28000种不同的物品堆放在三层楼高的板条箱里。这些机器人在这些堆栈顶部的网格(称为“蜂巢”)上移动。每个机器人的中心都有一个中空的空间,还有一只手臂,可以向下抓取单个物品或整个箱子(这和新机器人没什么不同)波士顿动力公司的机器人(比如Stretch,它利用吸力抓住盒子)。这些机器人可以整理客户订单,或者将板条箱从一个地方移动到另一个地方。他们可以在不到5分钟的时间内挑选50件商品,准确率高达99%——可以说,比人类快得多。

算法确定物品在网格中的位置,更常见的物品位于顶部,很少购买的物品位于底部。还有一些算法帮助打包,确保易碎物品放在上面,袋子的重量均匀。

这是未来吗?

在俄亥俄州的工厂,有一个由400辆温控送货卡车组成的车队,每辆卡车可以装载20份订单。该工厂还将在客户服务、工程、运营、库存和质量管理以及运输方面雇佣大约400名员工。

仓库的技术,包括机器人,协调它们的软件,网格系统,以及决定在网格中放置不同物品的算法,来自一家名为Ocado集团该公司也生产软件和机器人,作为其在线杂货解决方案业务的一部分。该公司已将其自动化技术出售给世界各地的连锁店,包括在日本,法国,加拿大,现在是美国。

克罗格对在线订单自动化的大规模投资似乎有点像一场赌博。我们当中总会有一些人,包括我自己在内,他们喜欢在杂货店购物,绝不会让机器人剥夺我们在五颜六色的过道里漫步的乐趣,在购物车里添加熟悉的和新奇的东西,同时梦想着和它们一起烹饪所有美味的饭菜。

当然,也有很多人更喜欢(如果你问我的话,这有些令人费解)把时间花在其他事情上。随着Covid的风险消除,或至少大幅降低,可以想象大多数购物者将会亲自回到商店。但并不是所有人都能做到——即使他们现在做到了,自动化与其说是一个暂时的趋势,不如说是一个缓慢的但是稳定的转变商业运作的方式;无论是好是坏,机器人将继续接手重复性的手工工作,企业将继续在操作的更多环节实现自动化,以降低成本。

不可否认的是,在食品杂货上的花费是预计将下降今年人们回到餐馆吃饭。瑞士信贷(Credit Suisse)的一位分析师表示,即使克罗格需要8年时间才能收回在自动化仓库方面的投资预测从长远来看,它很可能走在正确的轨道上。

图片来源:克罗格